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¿Qué es un lago de datos?

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Un lago de datos es un tipo de repositorio donde se almacenan conjuntos grandes y diversos de datos sin procesar en su formato original, y permiten tener un panorama general de los datos. Se trata de una estrategia de gestión cada vez más frecuente para las empresas que desean almacenar sus datos en un repositorio extenso e integral. 

Los datos sin procesar son aquellos que aún no se han analizado ni tratado con un propósito en particular. Los datos que se encuentran en un lago de datos no se definen hasta que se consultan. Los analistas pueden acceder a los datos sin procesar cuando lo necesiten utilizando herramientas analíticas más avanzadas o modelos predictivos.

Se conservan todos los datos; no se elimina ni se filtra ninguno antes del almacenamiento, lo cual permite que se analicen de inmediato, en el futuro o nunca.También pueden aplicarse varias veces para propósitos diferentes. En cambio, cuando se procesan para un fin en particular, es difícil poder volver a utilizarlos de otra forma.

James Dixon, director de tecnología de Pentaho, fue quien acuñó el término "lago de datos". Se usa el término "lago" para describir al repositorio porque se almacenan conjuntos de datos en su formato original, como una masa de agua que no se ha filtrado ni envasado, que provienen de varias fuentes. 

Los datos de un lago solo se transforman cuando es necesario analizarlos; entonces se aplica un "esquema de lectura", que debe su nombre al hecho de que los datos no se procesan hasta que estén listos para utilizarse. 

Con este tipo de repositorio, los usuarios pueden acceder a los datos y analizarlos como deseen, sin tener que trasladarlos a otro sistema. Por lo general, la información y los informes que se obtienen de un lago de datos se generan según se requiera, en lugar de extraer un informe analítico de otra plataforma u otro tipo de repositorio de datos de manera regular. Sin embargo, los usuarios podrían aplicar el esquema y la automatización para posibilitar la duplicación de un informe, en caso de ser necesario. 

Los lagos requieren control y mantenimiento constante para permitir el uso de los datos y el acceso a ellos. Sin el mantenimiento, se corre el riesgo de que los datos se vuelvan inaccesibles, difíciles de manejar, costosos e inútiles. Los lagos de datos a los que los usuarios no pueden acceder se denominan "pantanos de datos".

Si bien ambos términos suelen confundirse, los lagos de datos y los almacenes de datos no son iguales y se utilizan para distintos propósitos. La única similitud entre ambos es que son repositorios de almacenamiento de datos para el big data. Muchas empresas utilizan ambas soluciones para satisfacer sus necesidades y objetivos específicos. 

La principal diferencia entre un almacén y un lago de datos es que el primero ofrece un modelo de datos estructurados diseñado para generar informes; y el segundo almacena datos no estructurados y sin procesar, sin un propósito definido. 

Es necesario procesar los datos antes de colocarlos en un almacén, así que se debe decidir cuáles se incluirán, lo que se conoce como "esquema de escritura".

Procesar los datos antes de colocarlos en un almacén puede ser difícil y requerir mucho tiempo. A veces, se necesitan meses o incluso años, lo cual también impide su recopilación inmediata. En cambio con un lago puede comenzar a recopilar datos de inmediato y decidir qué hacer con ellos en el futuro.

Los analistas de las empresas y las personas que utilizan los sistemas saben de antemano qué datos necesitan para elaborar informes periódicos, así que utilizan los almacenes de datos con mayor frecuencia debido a su estructura. En cambio, los analistas utilizan más el otro tipo de repositorio, ya que realizan investigaciones utilizando los datos, y necesitan aplicarles filtros y análisis más avanzados para que puedan ser de utilidad.

Además, los lagos de datos y los almacenes de datos suelen utilizar diferentes sistemas de hardware para el almacenamiento. Los almacenes de datos pueden ser costosos, mientras que los lagos de datos siguen siendo económicos, pese a su gran tamaño, ya que generalmente utilizan un sistema de hardware básico.

Un lago de datos tiene una arquitectura plana, ya que los datos pueden ser no estructurados, semiestructurados o estructurados, y recopilarse de varias fuentes en toda la empresa. En cambio, en el almacén de datos se guardan en archivos o carpetas. El lago de datos puede estar en las instalaciones o en la nube.

Debido a su arquitectura, los lagos de datos se pueden ampliar en gran medida hasta alcanzar los exabytes, lo cual es importante porque cuando se crea uno de estos repositorios, generalmente no se sabe con antelación el volumen de datos que deberá albergar. Los sistemas tradicionales de almacenamiento de datos no pueden expandirse tanto.

Esta arquitectura representa un beneficio para los analistas, quienes pueden extraer y analizar los datos de toda la empresa, además de compartirlos y realizar referencias cruzadas con ellos, y también los datos heterogéneos pertenecientes a campos diferentes, para plantear preguntas y obtener información nueva. Además, pueden aprovechar el aprendizaje automático y el análisis del big data para examinar los datos que se almacenan en un lago. 

A pesar de que los datos no tienen un esquema fijo antes de almacenarlos en un lago, es importante tener control sobre ellos y etiquetarlos con metadatos al agregarlos, para garantizar que se pueda acceder a ellos más adelante.

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